Sembrerebbe la trama di un film d’azione hollywoodiano, invece l’esercito statunitense si sta veramente attrezzando per usare i laser come arma con cui colpire silenziosamente i nemici.

Le armi laser esistenti e in dotazione all’esercito americano producono un raggio continuo che viene mantenuto su un bersaglio, come un drone o un missile, fino a quando non si scioglie: il primo è stato schierato dalla Marina degli Stati Uniti nel 2014.

Secondo quanto riportato dal New Scientist, esiste un’altra nuova arma laser, nota come “Tactical Ultrashort Pulsed Laser for Army Platforms“: sarebbe più simile ai laser dei film di fantascienza, che emettono impulsi di luce simili a proiettili. Il laser produrrebbe da 20 a 50 impulsi al secondo, per una potenza nominale complessiva da 20 a 50 watt, circa 10 volte più di una lampadina a LED. Laser ultracorti così potenti vengono già utilizzati in laboratori e fabbriche, ma l’esercito americano vuole una versione compatta e robusta che possa essere puntata su bersagli lontani.

La rapida espansione del gas che ne risulta può anche produrre una potente onda d’urto. Inoltre, utilizzando il laser, l’esercito americano spera di creare un effetto di impulso elettromagnetico (EMP). Quando colpisce un bersaglio metallico, l’impulso laser accelera rapidamente gli elettroni e le cariche in movimento producono un’esplosione di energia a radiofrequenza abbastanza potente da disturbare l’elettronica vicina. Questo è un problema noto in laboratorio in cui gli EMP possono influenzare gli strumenti di misura. Un EMP sufficientemente potente potrebbe abbattere droni o missili interrompendo i loro sistemi di controllo.

Ora, però, la novità riguarda anche la possibile dotazione di armi laser su aerei da combattimento. Lo sottolinea Forbes in un articolo di parlando del Airborne High Energy Laser (AHEL) di Lockheed Martin, da poco finito nelle mani della Difesa a stelle e strisce.

Lockheed Martin LMT ha annunciato mercoledì scorso che l’aeronautica americana ha accettato il suo nuovo laser ad alta energia aerotrasportata (AHEL) per i test di volo su un cannoniere Ghostrider AC-130J. Il prossimo obiettivo è effettuare dimostrazioni di tiro con il laser nel 2022.

“La nostra tecnologia è pronta per essere messa in campo oggi”, ha dichiarato Rick Cordaro, vicepresidente di Lockheed Martin Advanced Production Solutions, in una nota riportata su DefenseDaily.

“Queste pietre miliari del successo della missione sono una testimonianza della nostra partnership con l’aeronautica americana nel raggiungere rapidamente importanti progressi nello sviluppo di sistemi di armi laser”.

Nel 2015, il tenente generale Bradley Heithold, ex capo dell’Air Force Special Operations Command, aveva dichiarato l’obiettivo di testare un laser ad alta energia su una cannoniera AC-130J entro la fine del decennio. Mentre altre armi laser hanno fatto buoni progressi nelle applicazioni a bordo delle navi, riuscire a condensare un’arma laser nei limiti di dimensioni, peso e potenza di un aereo è una sfida che sembra essere stata accolta con successo.

AHEL è solo uno di una serie di nuovi progetti del Pentagono per dimostrare laser sempre più piccoli e compatti, fino alla scala delle armi “portatili” recentemente annunciate. Sebbene  AHEL abbia una potenza “modesta” di soli 60 kilowatt più modesta, tuttavia, il laser può fare qualcosa che nessun’arma esistente può fare: può colpire furtivamente. Il laser è silenzioso e il raggio è invisibile; non solo non ci sono esplosioni o lampi, ma gli effetti sul bersaglio potrebbero non essere inizialmente notati. Esempi di cosiddetti “effetti scalabili” includono lo scioglimento degli pneumatici di un veicolo o la disattivazione di un radar o di un’antenna di comunicazione senza l’esplosione di un attacco cinetico.

Come spiega Hambling nel suo articolo per Forbes, l’arma laser non può solo attaccare i bersagli in maniera silenziosa e furtiva, ma può anche

“appiccare numerosi incendi: essere in grado di produrre tali esplosioni a piacimento da diverse miglia di distanza, senza lasciare tracce forensi, potrebbe rendere la nuova arma molto più efficace di quanto suggerisca la sua potenza”.

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